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Vegetación en bosque más resistentes a la sequía

La diversidad es la fuerza, incluso entre los bosques. En un artículo publicado en Nature , los investigadores dirigidos por el biólogo William Anderegg de la Universidad de Utah informan que los bosques con árboles que emplean una gran diversidad de características relacionadas con el uso del agua sufren menos impacto por la sequía. 

Los resultados, que amplían el trabajo previo que analizó la resiliencia de las especies arbóreas individuales basadas en características hidráulicas, conducen a nuevas direcciones de investigación sobre la resiliencia forestal e informan a los administradores forestales que trabajan para reconstruir los bosques después de la tala o los incendios forestales.

Sorprendentemente, dice Anderegg, la diversidad hidráulica de un bosque es el predictor predominante de cuán bien puede manejar una sequía.

“Esperábamos que los rasgos hidráulicos importen”, dice, “pero nos sorprendió que otros rasgos en los que se había centrado mucha comunidad científica no fueran muy explicativos ni predictivos”.

Falta el bosque por los árboles

Anderegg es un veterano investigador de los impactos de las sequías en los árboles, con especial atención al tiempo que tardan los bosques en recuperarse de la sequía. Junto con otros en su campo, también ha analizado el impacto de los rasgos hidráulicos en las posibilidades de supervivencia de especies de árboles individuales en una sequía. Los rasgos hidráulicos están conectados a la forma en que un árbol mueve el agua por todo el organismo y cuánto estrés de sequía pueden tener antes de que el sistema comience a descomponerse.

Pero las sequías, cuando golpean, no persiguen árboles individuales: afectan ecosistemas enteros.

“Lo que es diferente de este estudio es que ahora está mirando todo el bosque”, dice Anderegg.

Las sequías no pueden tocar esto

Anderegg y sus colegas, incluidos los colaboradores de la Universidad de Stanford, la Universidad de Princeton y la Universidad de California en Davis, compilaron datos de 40 sitios forestales de todo el mundo. Los sitios están equipados con instrumentos llamados torres de flujo que miden los flujos de carbono, agua y energía de un bosque. También están equipados con sensores ambientales, que incluyen sensores de humedad del suelo , para producir una imagen de la cantidad de agua que entra y sale del sitio.

Ellos combinaron esos datos con lo que se sabía sobre las especies de árboles presentes en cada sitio, y los rasgos hidráulicos conocidos asociados con esas especies. Los rasgos no hidráulicos serían cosas como la densidad de la madera o el área foliar dividida por la masa foliar. Pero los rasgos hidráulicos incluyen el margen de seguridad hidráulica, la diferencia entre la cantidad de movimiento del agua que permite el árbol durante las condiciones de sequía y la cantidad de agua mínima absoluta: el punto en el que el sistema hidráulico del árbol comienza a cerrarse.

Los bosques con una mayor diversidad de características hidráulicas en sus especies arbóreas mostraron una menor disminución de la función forestal (medida por los flujos de agua y energía y la humedad del suelo) que los bosques menos diversos. Los datos satelitales de los bosques templados en todo el mundo confirmaron sus hallazgos: las sequías simplemente no tienen el mismo efecto en los bosques con diversidad hidráulica que en otros.

“Las especies presentes y los rasgos hidráulicos que tienen parecen ser los más importantes para predecir la resiliencia a la sequía a escala del ecosistema”, dice Anderegg.

Entonces, ¿cómo se ve un bosque con diversidad hidráulica? Primero, considere lo contrario: un ecosistema con un solo tipo de árbol. Imagen, por ejemplo, una granja de árboles de Navidad. Cada árbol es exactamente la misma especie. La diversidad no es más baja que eso.

Pero un bosque diverso, dice Anderegg, “tendrá muchos tipos diferentes de árboles: coníferas y angiospermas, madera tolerante a la sequía e intolerante, y tal vez diferentes profundidades de enraizamiento. Va a implicar cierta diversidad en la fuente de agua. Estas cosas son difíciles de estudiar y medir directamente “.

El equipo ve varias avenidas futuras para continuar esta investigación.

“Queremos entender cuál es la fisiología detallada detrás de esta capacidad de recuperación”, dice Anderegg. “¿Cuáles son los rasgos específicos, ya sea de diferentes especies o poblaciones diferentes, que te dan resiliencia al clima futuro?”

“Clima de fuego sobrealimentado”

Los investigadores no miraron específicamente la conexión entre los rasgos hidráulicos, la sequía y las condiciones de fuego, pero un verano en el oeste de los EE. UU. En llamas y el humo resultante que se propaga por todo el país plantea la pregunta.

“Más diversidad en un paisaje ayudará a un bosque a ser más resistente al fuego”, dice Anderegg. Las mismas condiciones climáticas que subyacen a las sequías -el derretimiento temprano de la nieve y las temperaturas cálidas del verano, por ejemplo- también son la base de temporadas de incendios peligrosos.

“Seca el combustible en los terrenos”, dice Anderegg, “y crea un clima de fuego sobrealimentado”.

Entonces, ¿qué pueden hacer los administradores forestales para mejorar la diversidad y la resiliencia? Las oportunidades pueden venir después de los traumas del ecosistema, como la tala o los incendios forestales. “Después de registrar un bosque o un incendio”, dice Anderegg, “a veces pensamos en plantar una sola especie. Deberíamos pensar en las mejores mezclas de especies múltiples para la resiliencia”.

 

Referencia del diario: Nature  

Proporcionado por: Universidad de Utah

Vía: mundoagropecuario

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