¿Por qué la vaca da leche?

Decir que las vacas producen leche para alimentar a sus crías sería dar una respuesta correcta, pero demasiado simple, y no explicaría completamente por qué las personas podemos aprovechar esta situación sin provocarles daño alguno a los animales y a su camada.

El consumo regular de leche por parte de las personas se remonta al momento en que los antepasados dejaron de ser nómadas y comenzaron a cultivar la tierra para alimentar a los animales capturados que mantenían junto al hogar. Este cambio se produjo en el Neolítico aproximadamente 6000 años a.C. En aquellos tiempos, la leche se guardaba en pieles, tripas o vejigas animales que, en ocasiones, no estaban bien lavadas o se dejaban expuestas al sol, por lo que el producto coagulaba. De este modo surgió el que probablemente fuera el primer derivado lácteo, al que ya se hacían alusiones en la Biblia: la leche cuajada.

La leche de vaca cruda es un líquido de color blanco amarillento que ha adquirido gran importancia en la alimentación humana. Al hablar de leche se entiende única y exclusivamente la natural de vaca. En caso contrario, debe especificarse la procedencia: de cabra o de oveja, entre otras. La leche cruda de vaca no se destina de forma directa al consumo humano, sino que se somete a diferentes tratamientos térmicos a través de los cuales se obtienen las leches de consumo.

La ubre (glándula mamaria) de la vaca está presente desde su nacimiento, y tiene un crecimiento lento hasta que ella alcanza la pubertad. En este momento, las hormonas de la reproducción provocan un desarrollo más rápido y fomentan la especialización de este tejido para que cumpla su función, que es fabricar el alimento de los terneros.

La producción de “leche” comienza aproximadamente en el séptimo mes de gestación, cuando las ubres han alcanzado un grado suficiente de desarrollo, en un primer momento se comienza a producir calostro (la primer leche que produce una madre, rica en componentes de la defensa).

Luego de dos a tres días después del parto comienza la producción normal de lo que conocemos como leche propiamente dicha.

¿Cómo se produce la leche?

Existen dos procesos fundamentales: La filtración de nutrientes desde la sangre hasta la glándula mamaria y la producción de otros componentes por parte de las propias células de la glándula mamaria. El proceso de la producción de leche se denomina Galactopoyesis.

La leche se produce continuamente en los intervalos entre ordeños y se almacena en los conductos de la ubre y las cisternas. En 18 a 24 horas la glándula está repleta y se detiene la producción. Es por eso que una vaca puede ser ordeñada hasta tres veces por día.

Durante los meses que se ordeña, la ubre sufre un desgaste lento y progresivo. Por eso con el pasar del tiempo ésta da menos leche y de menor calidad.

Con el proceso de secado de la ubre se busca dejar descansar la glándula mamaria de la vaca durante un tiempo para que esta se recupere para producir leche en cantidad y calidad. Este se puede realizar de 2 formas, a través de un secado brusco, que se lleva a cabo mediante la utilización de antibióticos de acción lenta; y el otro método es el secado gradual, vinculado con el tiempo de la preñez. De un correcto secado dependerá una posterior lactancia. 

Leche en polvo vs leche líquida. ¿Cuál preferís?